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传华芯通本月底关闭,Arm服务器的困局与中国芯前进的挫折

2019-04-22 15:27:58  来源:雷锋网

摘要:华芯通关闭的传言迅速引发的巨大的讨论,关键点主要是Arm服务器的成败以及对中国芯发展的影响。
关键词: 华芯
 
  昨日,The Information援引高通与贵州省的合资企业华芯通半导体(HXT)员工的消息称,公司高管在本周四的内部会议上表示,公司将于4月30日关闭。报道还称,截至2018年8月,高通和贵州省对华芯通半导体一共投资5.7亿美元。
 
  对此消息,高通和华芯通暂未官方回应。不过第一财经报道称,华芯通CEO汪凯已经离职,关于华芯通关闭的的传闻表示“一言难尽”。
 
  华芯通关闭的传言迅速引发的巨大的讨论,关键点主要是Arm服务器的成败以及对中国芯发展的影响。
 
  从Arm服务器说起
 
  在华芯通的官网在最新动态中,Arm是最显眼的关键词,领导视察以及战略合作则同样多次出现。那么,我们就从Arm说起。2016年1月17日,贵州省人民政府与美国高通公司签署战略合作协议并为合资企业贵州华芯通半导体技术有限公司揭牌。合资公司将专注于设计、开发并销售供中国境内使用的先进服务器芯片。
 
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  在服务器芯片市场,英特尔x86架构芯片拥有领导地位,但利润丰厚的服务器市场吸引了众多公司进军这一市场。其中不乏芯片巨头,并且他们都尝试使用在移动处理器领域非常成功的Arm架构挑战英特尔的x86架构。
 
  AMD早在2012年就进行了尝试,时任CEO罗瑞德宣布AMD的新战略,称AMD将获得Arm指令集授权,并将推出基于Arm的低功耗服务器芯片,预计2014年出货。在此之前,AMD花费3.34亿美元收购了一家专注微型服务器市场的公司SeaMicro。
 
  随后,AMD推出首款AMD Arm处理器Seattle(后来的Opteron A1100系列),A110处理器基于Arm Cortex-A57架构改良。当然,AMD还在进行Arm架构的优化,也就是K12处理器。AMD对K12架构寄予厚望,甚至推出了Sky Bridge计划,将K12处理器与X86设计成针脚兼容的产品。不过,K12架构一直延期,2016年未能上市,项目架构师Jim Keller也从AMD离职了,AMD买来的SeaMicro也被放弃了,最终AMD的Arm低功耗服务器项目名存实亡。
 
  当时,有分析认为,放弃Arm服务器对对AMD来说是件好事,因为这会在两年内帮助AMD节省至少2500万美元的费用。
 
  芯片巨头们的“溃败”
 
  AMD之后,GPU巨头英伟达曾探索使用其64位Tegra处理器打入服务器市场,但最终改变了战略,只提供与其他公司的Arm服务器芯片配套的图形芯片。三星也一直在大力开发Arm服务器芯片,从AMD服务器部门挖了高管负责相关项目,不过早已被放弃。
 
  除此之外,Applied Micro、Cavium、Calxeda、Marvell也都积极开发基于64位Arm v8架构的服务器芯片。Arm也对服务器市场寄予厚望,Arm计划2017年占领10%的服务器芯片市场。不过无论是Arm还是芯片厂商们都没能实现这一目标。
 
  在这样的情况下,高通选择与贵州政府合作显然是一种更有保障的做法。一方面,中国的芯片的发展必须得实现自主和安全可控,同时由于开发出的芯片只用于中国境内使用,这将保证合资公司的订单。资料显示,华芯通首期注册资本18.5亿元(约2.8亿美元),贵州政府占股55%,高通占股45%。
 
  2017年,高通Arm架构服务器芯片Centriq 2400开始出售,采用三星10nm工艺,功耗和成本优于英特尔铂金版至强8180处理器。芯片发布时,微软表达了对这款芯片的兴趣,但在此之后高通一直对进度保持沉默。
 
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  2018年5月份,彭博社引援知情人士透露,高通准备放弃数据中心服务器芯片。6月,又曝出了其数据中心部门裁员约280名。不过,高通否认其退出服务器芯片市场。
 
  Arm服务器的困局与华为的入局
 
  经验丰富的芯片巨头们想要用Arm架构服务器芯片挑战英特尔都没有成功,这其中,性能和功耗并非是关键,因为高通Centriq 2400功耗和成本优于英特尔铂金版至强8180处理器,关键的是软件及生态。
 
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  现今,云计算服务器领域大部分都使用Linux内核操作系统。Linux的创始Linus Torvalds认为:“现在开发者大多都在以x86为基础的平台上进行开发,并且在开发过程中开发者使用的机器也是x86架构,这可以方便的将云端应用部署到服务器上。但是,如果使用Arm架构的服务器,开发者在x86架构的本地机器上进行开发,这样会造成测试与工作环境不匹配。因此,云计算提供商会将其他的处理器架构的优先级降低,导致其他指令集架构的处理器更加无法进入这个市场。”
 
  Arm应该也意识到了这一问题,2018年10月,Arm推出了Neoverse品牌,虽然与Cortex-A一样都是基于Arm指令集的IP产品,但主要面向高性能计算市场。
 
  于此同时,Arm宣布推出基于Arm的服务器合规计划ServerReady,与芯片供应商、独立固件供应商、操作系统和虚拟机管理程序供应商、OEM、ODM、独立硬件供应商和云基础设施供应商共同定义了服务器基础架构规范(Server Base System Architecture - SBSA)中的最低硬件要求,以及服务器基本启动需求(Server Base Boot Requirements - SBBR)规范中的最低固件要求。 希望尽可能利用行业标准并创建新的Arm规范,以实现互操作性。
 
  同时,Arm还宣布Ampere、华为、华芯通、Marvell和Qualcomm以及多家ODM已经获得了Arm ServerReady 1.0版证书。
 
  不久后,2019年1月,华为宣布推出Arm架构处理器鲲鹏920(Kunpeng 920),以及基于鲲鹏920的TaiShan服务器、华为云服务,将主要应用于大数据、分布式存储、Arm原生应用等场景。根据华为的说法,鲲鹏920是目前业界最高性能Arm架构处理器。典型主频下, SPECint Benchmark评分超过930,超出业界标杆25%,能效比优于业界标杆30%。
 
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  在推动Arm架构服务器的发展中,Arm也非常积极。今年2月,Arm发布Neoverse N1与E1全新平台,经7nm优化,可实现更高性能,并且兼具高可扩展性,希望推动下一波基础设施平台转型。
 
  这一次,另一重磅玩家华为入局,加上Arm积极的推动,Arm架构服务器芯片能否破解难题?雷锋网认为难度依旧巨大,但仍然需要保持乐观。上周有报道指出富士通开始生产日本百亿亿次超算,与现有的超算相比,下一代京超算最大的变化就是处理器从SPARC64架构全面转向Arm,此前富士通就宣布推出自主研发的ARMv8 SVE(可伸缩矢量扩展)芯片。
 
  中国芯的挫折
 
  回过头再看华芯通将关闭的传言,从另一个角度看这也是中国芯在发展过程中遇到的挫折。由于华芯通是与高通的合资公司,在高通退出服务器芯片市场消息传出之后,当时业内人士紧接着提出了接下来 “华芯通怎么办”?的质疑,并且质疑开始蔓延。随后,华芯通发布了“严正声明”,称个别自媒体为“不实言论”,自己为“强芯梦”在继续努力。
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  高通公司总裁阿蒙也在2018中国国际大数据产业博览会上表示:"我们并没有退出服务器芯片业务,作为华芯通的股东,高通会在技术专长,设计能力和管理方面继续为华芯通提供重要支持和帮助,保证华芯通拥有充足的资源,中国集成电路产业的整体实力。"
 
  不过,对于芯片这样高技术门槛的产品,技术引进往往会从贴牌或者马甲产品开始。只有经过几代技术发展和迭代演进,才能慢慢积累真正自主的产品。如今非常强大的苹果A系列处理器同样也经历了这样的过程。
 
  因此,高通如今在Arm服务器业务上的状况显然对于华芯通会产生巨大的影响,这也就不难理解华芯通所遭遇的困局。当然,这只是从技术和Arm服务器发展的角度的分析。

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